Diario Extra – Investigadora tica gana premio por importante descubrimiento


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Reconocimiento Odile Bain Memorial

  • La Dra. Alicia Rojas considera un gran privilegio ganar el premio Odile Bain.

  • S. lupi es el parásito que la microbióloga investigó.

  • La doctora se enfocará ahora en estudiar parásitos de Costa Rica que afecten a personas y animales.

Una joven investigadora de la Universidad de Costa Rica (UCR) ganó un importante premio internacional por su carrera científica y por su descubrimiento de un parásito.
El trabajo de esta costarricense la hizo merecedora del premio Odile Bain Memorial, el cual reconoce la carrera de jóvenes investigadores.
Alicia Rojas Araya es científica de la Facultad de Microbiología de la Universidad de Costa Rica, tiene 32 años y es poseedora de uno de los galardones más prestigiosos en el ámbito internacional por sus estudios en parásitos.
El reconocimiento que obtuvo se entrega en honor a la parasitóloga francesa Odile Bain, y solo lo reciben aquellos científicos considerados como los más destacados en este campo de estudio.
El premio se otorga anualmente desde 2014 por la connotada revista científica Parasites & Vectors, en asociación con la compañía francesa de salud animal Boehringer Ingelheim. La Dra. Rojas superó a otros seis postulantes de reconocidas instituciones provenientes de Suiza, Brasil, Italia, Egipto, Chile y China.
La especialista se hizo con el reconocimiento debido a una investigación de alta calidad que realizó en Israel durante seis años, la cual incluso la llevó a descubrir una nueva especie de parásito.
La rigurosidad de sus estudios resalta el talento científico costarricense, pero también le permitió compartir la mención con otros dos grandes científicos internacionales, el Dr. Adnan Hodžic, de Bosnia y Herzegovina, y la Dra. Angela M. Ionică, de Rumania.
“Como mujer, este premio representa un gran privilegio porque es en honor a la científica Odile Bain. Ella tuvo importantes retos y aun así logró dejar un legado fuerte en el campo de la parasitología. Como profesional de la UCR, el reconocimiento es una gran motivación para reincorporarme a la Facultad y, como persona, el galardón es una forma de visibilizar todo el esfuerzo familiar y profesional realizado en Israel por años”, comentó la especialista.
El Dr. Gad Baneth, director de la Escuela de Medicina Veterinaria Koret de Israel, en donde la Dra. Rojas efectuó su doctorado bajo su supervisión, la describió como “sobresaliente”. Incluso por esta razón decidió ser él quien postulara a la costarricense para el premio Odile Bain.
“Las capacidades de Alicia combinan el conocimiento y las habilidades necesarias para describir la morfología de los parásitos y su estructura, con el uso de técnicas avanzadas de métodos moleculares y bioinformáticos para analizar los genomas. Ella fue una estudiante excepcional y, además de eso, es una persona muy amigable y extrovertida, que siempre estuvo feliz de ayudar a otros estudiantes y que fue muy querida por todos los miembros del laboratorio”, externó.

DESEMPEÑO GLOBAL

El desempeño global de la Dra. Rojas en la parasitología fue uno de los elementos clave por los que la seleccionaron para este reconocimiento, pues ha estudiado casi ocho distintos organismos que afectan a caballos, perros y gatos. Sin embargo, de todo su trabajo, hay dos tipos de gusanos parásitos que destacan.
El primero es Spirocerca lupi, generador de cáncer en los perros y el protagonista de su tesis doctoral; el segundo es el descubrimiento de la especie Spirocerca vulpis, que efectuó exitosamente en el 2018.
“Los estudios en S. lupi comenzaron porque no había mucha información sobre este parásito. Entonces, en mi doctorado me enfoqué en dilucidar ciertos aspectos del ciclo de vida y en estudiar su ADN. Con el estudio del ADN y la revisión minuciosa de la morfología del parásito, pudimos reconocer que había distintos parásitos distribuidos en Asia, África y Europa. Esto nos llevó a describir una especie nueva: la S. vulpis, que encontramos en zorros rojos de Europa”, explicó.
La S. lupi es uno de los pocos parásitos que produce cáncer en animales vertebrados y, si no se trata a tiempo, la infección puede ser mortal. La labor de la Dra. Rojas permitió caracterizar las moléculas y mejorar el entendimiento de la invasión y patogénesis en el perro, y con el análisis de ciertas secuencias de ADN se mejoró el diagnóstico.
En el caso de la S. vulpis, su hallazgo fue trascendental y marcó un hito en el acervo científico mundial, pues el parásito que muchos científicos describían como S. lupi era incorrecto.
La Dra. Rojas descubrió, gracias a su estudio en zorros rojos de España, Italia, y Bosnia y Herzegovina, que se trataba de otra especie muy parecida pero diferente, a la que posteriormente denominó S. vulpis.
La joven científica volvió con su familia en julio de 2020 a Costa Rica y actualmente trabaja como investigadora y docente en el Departamento de Parasitología, específicamente, en la Sección de Helmintología Médica de la Facultad de Microbiología de la UCR.
Sus estudios los enfocará en indagar parásitos propios y relevantes en Costa Rica, tanto en humanos como animales.



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